La magia neural de la sugerencia hipnótica

Una revisión de la literatura científica que estudia la hipnosis, en la revista Nature Reviews Neuroscience, de Oakley y Halligan, analizó en 2013 el potencial de la hipnosis para proporcionar información sobre los mecanismos cerebrales relacionados con la atención, el control motor, la percepción del dolor, las creencias y la voluntad, y también para producir información de la situación clínica.

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Una nueva revisión de la literatura científica que estudia la hipnosis, en la revista Nature Reviews Neuroscience, de Oakley y Halligan, analiza el potencial de la hipnosis para proporcionar información sobre los mecanismos cerebrales relacionados con la atención, el control motor, la percepción del dolor, las creencias y la voluntad, y también para producir información de las condiciones clínicas. Esta es una discusión crítica ya que la hipnosis se usa como tratamiento psicológico y, recientemente, como una herramienta de investigación en neurociencia cognitiva.
Una visión icónica del mago amenazador implica colocar a una persona indefensa del público en un trance hipnótico. Svengali. Te estás volviendo loco. Una estafa, ¿verdad? No tan rapido. De acuerdo con esta nueva revisión, así como a nuestros colegas que estudian los cerebros de las personas propensas a los estados de trance, la hipnosis no es necesariamente una locura. La práctica ancestral altera profundamente los circuitos neuronales involucrados en la percepción y la toma de decisiones, cambiando lo que las personas ven, oyen, sienten y creen que es verdad. Los experimentos recientes llevaron a las personas hipnotizadas a “ver”  colores donde no había ninguno. Otros perdieron la capacidad de tomar decisiones simples. Algunas personas ante palabras comunes en inglés pensaban que no tenian sentido.

Algunos de los experimentos críticos fueron dirigidos por Amir Raz, neurocientífico cognitivo de la Universidad McGill en Montreal, quien es un mago aficionado. Raz quería hacer algo realmente impresionante que otros neurocientíficos no podían ignorar. Así que hipnotizó a las personas y les dio la prueba de Stroop. En este paradigma clásico, se le muestran palabras en letras mayúsculas de color rojo, azul, verde o amarillo. Pero aquí está el problema. A veces la palabra “rojo” es de color verde. O la palabra “amarillo” se muestra en azul. Se tiene que presionar un botón indicando el color correcto, no la palabra escrita. La lectura está tan profundamente grabada en nuestros cerebros que le tomará un poco más de tiempo anular la lectura automática de una palabra como “rojo” y presionar un botón que dice “verde”.

Dieciséis personas, la mitad altamente hipnotizables y la mitad resistentes, entraron al laboratorio de Raz. (Se les dijo que el propósito del estudio era investigar los efectos de la sugerencia en el rendimiento cognitivo). Después de que cada persona se sometió a una inducción hipnótica, Raz les dio estas instrucciones:

Muy pronto jugará a un juego de computadora dentro de un escáner cerebral. Cada vez que escuche mi voz por el intercomunicador, se dará cuenta inmediatamente de que aparecerán símbolos sin sentido en el centro de la pantalla. Seran como caracteres en un idioma extranjero que usted no conoce y no intentará atribuirles ningún significado. Este galimatías se imprimirá en uno de cuatro colores de tinta: rojo, azul, verde o amarillo. Aunque solo prestará atención al color, verá todos los signos revueltos. Su trabajo consiste en presionar de manera rápida y precisa la tecla que corresponde al color que se muestra. Puede jugar este juego sin esfuerzo. Tan pronto como el ruido del escanerde exploración se detenga, volverá a su lectura habitual.

Raz luego terminó la sesión de hipnosis, dejando a cada persona con lo que se llama una sugerencia posthipnótica, una instrucción para llevar a cabo una acción mientras no le están hipnotizando. Días después, entraron en el escáner cerebral.

En los altamente hipnotizable, cuando la instrucción llegó por el intercomunicador, se eliminó el efecto Stroop, dijo Raz. Vieron las palabras en inglés como galimatías y nombraron colores al instante. Pero los que eran resistentes a la hipnosis no podían anular el conflicto, dijo. El efecto Stroop prevaleció, haciéndolos significativamente más lentos al nombrar los colores. Cuando se compararon las exploraciones cerebrales de los dos grupos, apareció un patrón distinto. En los hipnotizables, descubrió Raz, el área visual del cerebro que generalmente decodifica las palabras escritas no se activó. Y una región en la parte frontal del cerebro que generalmente detecta conflictos también fue amortiguada. Los procesos descendentes anulan los circuitos dedicados a la lectura y detección de conflictos. La mayoría de las veces, las personas ven lo que esperan ver y creen lo que ya creen, a menos que la hipnosis haga tropezar sus circuitos cerebrales. La mayoría de las veces, la información de abajo hacia arriba coincide con las expectativas de arriba hacia abajo, pero la hipnosis crea un desajuste. Te imaginas algo diferente, por lo que es diferente.

La naturaleza de arriba hacia abajo de la cognición humana explica no solo la hipnosis, sino también los extraordinarios poderes de los placebos (una pastilla de azúcar te hará sentir mejor), los nocebos (un brujo pueden enfermarte), la terapia de conversación, la meditación y la escenificación mágica. No estamos diciendo que la hipnosis puede curar el cáncer, pero todos estos efectos demuestran que la sugerencia hipnótica puede alterar físicamente la función cerebral.

Por Stephen L. Macknik el 29 de julio de 2013 en Scientific American. Para leer desde el enlace original, en inglés, por favor haga clic aquí.

Stephen L. Macknik es profesor de oftalmología, neurología, fisiología y farmacología en el SUNY Downstate Medical Center en Brooklyn, Nueva York. Junto con Susana Martínez-Conde y Sandra Blakeslee, es autor del Prisma Prize Sleights of Mind. Su próximo libro, Campeones de la ilusión, será publicado por Scientific American / Farrar, Straus and Giroux.

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Acerca de Anna Pons

Certificat (CPPD), Post Graduat Certificat (PGCert) i Post Graduat Diploma (PGD) en Hipnoteràpia Clínica, London College of Clinical Hypnosis (LCCH) i Universitat de West London (UWL)
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